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Town Hall with OSHA puts worker priorities front and center

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Town Hall with OSHA puts worker
priorities front and center

On June 23, workers from around the country had a chance to talk to top officials from the U.S. Occupational Safety and Health Administration (OSHA), the federal agency in charge of workplace safety.  

The occasion was a Town Hall with OSHA, convened on Zoom by National COSH and attended by more than 200 workers, COSH activists, allies and partners. Jim Frederick, the current chief of OSHA as Acting Assistant Secretary of Labor for Occupational Safety, spoke on behalf of the agency. He was joined by Andrew Levinson, deputy director of Standards and Guidance, Ann Rosenthal, an OSHA attorney and senior advisor and numerous regional OSHA leaders.  

The questions were sharp and serious — and highlighted that fair, rigorous enforcement of workplace safety rules can be a matter of life and death.

  • From nursing home workers and 1199/SEIU member Francene Bailey: “What are you doing to hold nursing homes accountable to keep staff safe?”
  • From Julie, a poultry worker and member of the Western North Carolina Workers Center: “What measures can OSHA take to protect workers from payback when people make complaints. And can you guarantee that immigration is not collaborating with OSHA when a worker puts in a complaint?”
  • From Stea Sanchez, a former Amazon worker who is a member of United For Respect, who said that during her time at Amazon, “I was driving through an aisle and had five huge heavy boxes fall on me. I was told by safety this is a large operation and we’re not going to shut down to fix this.” Given these ongoing hazards, Sanchez asked, “What is OSHA doing to hold Amazon accountable?”

A fresh start with workers at the table: The Town Hall was convened to begin a real dialogue between workers and federal regulators, a conversation that is sorely needed after four years of neglect during the Trump Administration.

“We believe at OSHA that workers are the core of our mission,” said Frederick, who worked for 25 years in the Health, Safety and Environment Department of the United Steelworkers before his appointment to the federal safety agency on January 20 of this year — the first day of the Biden administration. “Every standard, every inspection, every publication is with the goal of protecting workers from health and safety hazards.”

Government failures put workers at risk: Increased future budgets, however, do not make up for past shortcomings. During the Town Hall, workers challenged OSHA to live up to its mission and pointed out how costly lapses put the lives of working families at risk. The agency’s failure to respond properly to COVID-19 in 2020 has been extensively documented, including a report by the Department of Labor’s Inspector General.   Worker complaints to OSHA increased by 20 percent during 2020, but actual inspections decreased by 50 percent.  

Francene Bailey, who is a certified nursing assistant (CNA) at a nursing home in Connecticut, put a human face on these statistics. “OSHA ignored us although we lost two co-workers to COVID-19,” she said. “At my facility when COVID-19 arrived, patients and administrators at the nursing home were using N95 masks and full body suits. Yet at the same time we were denied the use of simple surgical masks.”  

Bailey, a “long hauler,” is still suffering COVID-19 symptoms. Tragically, she also lost her mother to the disease after becoming infected at work and bringing the virus back to her home.

Delay in heat stress rules can be fatal: COVID-19 is not the only life-threatening hazard workers face, explained Gerardo Reyes Chavez from the Florida-based Coalition of Imolakee Workers. Extreme heat due to climate change is endangering the lives of farmworkers, construction workers and many others. “Every day OSHA delays issuing and enforcing   an emergency heat stress standard, more workers will die,” said Chavez. “OSHA has issued a ” request for information” about a rule; this slow approach is not enough.   We need to do better. An emergency rule is needed immediately.”

“You are spot on — this is a long process,” Frederick responded. In the interim, he said, OSHA will work on education, training, enforcement and response to worker complaints about heat related issues “to make certain that we are helping workers today.”

The question from Julie in North Carolina about the use of OSHA investigations as a pretext for immigration enforcement is a major issue in the poultry industry and other sectors where a significant share of workers are immigrants, many of them undocumented.

“We do not want any concerns about immigration being part of an OSHA inspection,” said Frederick.   “We are working diligently with our partners at the other agencies and the department of homeland security on that front.”  

Can my boss make me do unsafe work? Jaribu Hill of the Mississippi Workers’ Center for Human Rights asked about protections afforded to workers who refuse to do unsafe, sometimes-life-threatening work. OSHA Senior Advisor Ann Rosenthal replied that workers may need to consult an attorney in these circumstances — an approach which is not always practical for a worker faced with an immediate demand from a supervisor who cares more about production than safety.

Existing laws don’toffer enough protection for workers, said Rosenthal. “The whistleblower provisions and right-to-refuse-work provisions in the OSH act, to my great sorrow, are among the weakest of any of any [federal] statutes,” she said.   “The statute needs to be strengthened in several ways.”

Other workers and advocates who shared their perspectives during the Town Hall included:

  • Alex Sanchez of the Los Angeles-based Garment Workers Center.   Wage theft is a significant problem for garment workers, he said, who were exposed to dangerous conditions while making masks and gowns for frontline workers during the pandemic. “The brands of manufacturers should be held responsible for the sweatshop conditions that they helped create,” he said.
  • Holly Shaw Hollis, who lost her husband in 2002 when he suffered a fatal, but preventable fall from a barge on the Schuylkill River in Pennsylvania. OSHA’s contact with family members who have suffered the loss of a loved one is “inconsistent” said Shaw Hollis, a safety activist who serves as a board member for National COSH, PhilaPOSH, and USMWF.
  • Erick Sanchez, from WeCount!, a workers’ center in Homestead, Florida serving farmworkers, day laborers and domestic workers. Sanchez also spoke about the growing workplace dangers caused by rising temperatures. “There is no protection against high heat or heat exposure,” for most Florida workers, he said. “Shade and water breaks are currently not being provided, and many workers have died or their lives and health have been impacted.”

With more than 200 active participants, Frederick and OSHA representatives were not able to answer all the questions and concerns raised during the Town Hall.   The National COSH team collected unanswered questions from the accompanying online chat, and agency officials agreed to provide answers in the near future.

As the session drew to a close, Jessica Martinez, co-executive director of National COSH, summarized commitments from OSHA, including:

  • Continued collaboration with National COSH to increase and improve communications.  
  • Follow up on problems with state-administered OSHA plans to ensure- as required by law- that they are at least as effective as federal programs.
  • Increase staff to investigate whistleblower complaints and resolve cases in a timely manner.
  • Strengthen Memorandums of Understanding (MOUs) with other federal agencies, including the Department of Homeland Security and the Food Safety Inspection Service with the Department of Agriculture.    
  • Develop consistent practices for dealing with families whose loved ones have suffered workplace illnesses, injuries and fatalities.
  • Progress on a new heat stress standard and monitoring the newly-released COVID-19 Emergency Temporary Standard for healthcare workers.

“This is the first of many dialogues,” said Martinez, “with the twin goals of gaining an understanding of the values and priorities of OSHA under today’s leadership, and to put forward workers’ concerns and priorities.”

Note: You can listen to the Zoom recording of the 6/23 Town Hall in English here or en Español aquí.

El Ayuntamiento con OSHA pone las prioridades
de lxs trabajadorxs al frente y en el centro

 El 23 de junio, los trabajadores de todo el país tuvieron la oportunidad de hablar con los principales funcionarios de la Administración de Salud y Seguridad Ocupacional de los Estados Unidos (OSHA- por sus siglas en inglés), la agencia federal a cargo de la seguridad en el lugar de trabajo.

La ocasión fue una reunión del Ayuntamiento con OSHA, convocada en Zoom por COSH Nacional y a la que asistieron más de 200 trabajadores, activistas de COSH, aliados y socios. Jim Frederick, el actual jefe de OSHA como Subsecretario de Trabajo Interino para la Seguridad Ocupacional, habló en nombre de la agencia. A él se unieron Andrew Levinson, subdirector de Normas y Orientación, Ann Rosenthal, abogada y asesora principal de OSHA y numerosos líderes regionales de OSHA.

Las preguntas fueron agudas y serias, y destacaron que la aplicación justa y rigurosa de las reglas de seguridad en el lugar de trabajo puede ser una cuestión de vida o muerte.

  • De parte de los trabajadores de hogares de ancianos y Francene Bailey, miembro de 1199/SEIU: ” ¿Qué están haciendo para responsabilizar a los hogares de ancianos de mantener seguro al personal?”
  • De Julie, una trabajadora avícola y miembro del Centro de Trabajadores del Oeste de Carolina del Norte: “ ¿Qué medidas puede tomar OSHA para proteger a los trabajadores de represalias cuando la gente presenta quejas? ¿Y puede garantizar que inmigración no está colaborando con OSHA cuando un trabajador presenta una queja? ”
  • De Stea Sánchez, una ex trabajadora de Amazon que es miembro de United For Respect, quien dijo que durante su tiempo en Amazon, “estaba conduciendo por un pasillo y me cayeron encima cinco cajas enormes y pesadas. Seguridad me dijo: esta es una operación grande y no vamos a cerrar para arreglar esto”. Dados estos peligros continuos, Sánchez preguntó: ” ¿Qué está haciendo OSHA para responsabilizar a Amazon?”

Un nuevo comienzo con los trabajadores en la mesa: la reunión del Ayuntamiento fue convocada para iniciar un diálogo real entre los trabajadores y los reguladores federales, una conversación que se necesita urgentemente después de cuatro años de negligencia durante la Administración Trump.

“En OSHA creemos que los trabajadores son el núcleo de nuestra misión”, dijo Frederick, quien trabajó durante 25 años en el Departamento de Salud, Seguridad y Medio Ambiente de United Steelworkers antes de su nombramiento en la agencia federal de seguridad el 20 de enero de este año – el primer día de la administración Biden. “Cada estándar, cada inspección, cada publicación tiene como objetivo proteger a los trabajadores de los peligros para la salud y la seguridad”.

Las fallas del gobierno ponen en riesgo a los trabajadores: sin embargo, el aumento de los presupuestos futuros no compensa las deficiencias del pasado. Durante el Ayuntamiento, los trabajadores desafiaron a OSHA a cumplir con su misión y señalaron cómo los costosos lapsos ponen en riesgo la vida de las familias trabajadoras. La falta de respuesta de la agencia al COVID-19 en 2020 ha sido ampliamente documentada, incluido un informe del Inspector General del Departamento de Trabajo. Las quejas de los trabajadores ante OSHA aumentaron en un 20 por ciento durante 2020, pero las inspecciones reales disminuyeron en un 50 por ciento.

Francene Bailey, quien es asistente de enfermería certificada (CNA) en un hogar de ancianos en Connecticut, puso un rostro humano a estas estadísticas. “OSHA nos ignoró aunque perdimos a dos compañeros de trabajo por COVID-19”, dijo. “En mi centro, cuando llegó el COVID-19, los pacientes y administradores del asilo de ancianos usaban máscaras N95 y trajes de cuerpo entero. Sin embargo, al mismo tiempo se nos negó el uso de mascarillas quirúrgicas simples “.

Bailey, con una larga trayectoria, todavía sufre los síntomas del COVID-19. Trágicamente, también perdió a su madre a causa de la enfermedad después de infectarse en el trabajo y llevar el virus a su casa.

La demora en las reglas de estrés por calor puede ser fatal: COVID-19 no es el único peligro que enfrentan los trabajadores, explicó Gerardo Reyes Chávez de la Coalición de Trabajadores de Immokalee, con sede en Florida. El calor extremo debido al cambio climático está poniendo en peligro la vida de los trabajadores agrícolas, los trabajadores de la construcción y muchos otros. “Cada día que OSHA retrasa la emisión y el cumplimiento de un estándar de emergencia para el estrés por calor, morirán más trabajadores”, dijo Chávez. “OSHA ha emitido una ‘solicitud de información’ sobre una regla; este enfoque lento no es suficiente. Necesitamos hacerlo mejor. Se necesita una regla de emergencia de inmediato”.

“Estás en el clavo, este es un proceso largo”, respondió Frederick. Mientras tanto, dijo, OSHA trabajará en educación, capacitación, cumplimiento y respuesta a las quejas de los trabajadores sobre cuestiones relacionadas con el calor “para asegurarse de que estamos ayudando a los trabajadores hoy”.

La pregunta de Julie en Carolina del Norte sobre el uso de las investigaciones de OSHA como pretexto para la aplicación de la ley de inmigración es un problema importante en la industria avícola y otros sectores donde una proporción significativa de trabajadores son inmigrantes, muchos de ellos indocumentados.

“No queremos que ninguna preocupación sobre la inmigración sea parte de una inspección de OSHA”, dijo Frederick. “Estamos trabajando diligentemente con nuestros socios en las otras agencias y el departamento de seguridad nacional en ese frente”.

¿Puede mi jefe obligarme a realizar un trabajo inseguro? Jaribu Hill, del Centro de Derechos Humanos de los Trabajadores de Mississippi, preguntó sobre las protecciones otorgadas a los trabajadores que se niegan a realizar un trabajo inseguro, que a veces pone en peligro su vida. La Asesora Principal de OSHA, Ann Rosenthal, respondió que los trabajadores pueden necesitar consultar a un abogado en estas circunstancias — un enfoque que no siempre es práctico para un trabajador que se enfrenta a una demanda inmediata de un supervisor que se preocupa más por la producción que por la seguridad.

Las leyes existentes no ofrecen suficiente protección a los trabajadores, dijo Rosenthal. “Para mi gran pesar, las disposiciones sobre denuncia de irregularidades y las disposiciones sobre el derecho a rechazar el trabajo en la ley OSH se encuentran entre las más débiles de todas las leyes [federales]”, dijo. “El estatuto debe fortalecerse de varias maneras”.

Otros trabajadores y defensores que compartieron sus puntos de vista durante el Ayuntamiento fueron:

  • Alex Sánchez del Garment Workers Center con sede en Los Ángeles. El robo de salarios es un problema importante para los trabajadores de la confección, dijo, quienes estuvieron expuestos a condiciones peligrosas mientras fabricaban máscaras y batas para los trabajadores de primera línea durante la pandemia. “Las marcas de los fabricantes deben ser responsables de las condiciones de explotación que ayudaron a crear”, dijo.
  • Holly Shaw Hollis, quien perdió a su esposo en 2002 cuando éste sufrió una caída fatal pero evitable de una barcaza en el río Schuylkill en Pensilvania. El contacto de OSHA con miembros de la familia que han sufrido la pérdida de un ser querido es “inconsistente”, dijo Shaw Hollis, una activista de seguridad que se desempeña como miembro de la junta de COSH Nacional, PhilaPOSH y USMWF.
  • Erick Sanchez, de WeCount!, un centro de trabajadores en Homestead, Florida, que atiende a trabajadores agrícolas, jornaleros y trabajadores domésticos. Sánchez también habló sobre los crecientes peligros en el lugar de trabajo causados ​​por el aumento de las temperaturas. “No hay protección contra el calor alto o la exposición al calor”, para la mayoría de los trabajadores de Florida, dijo. “Actualmente no se ofrece sombra ni descansos para tomar agua, y muchos trabajadores han muerto o sus vidas y su salud se han visto afectadas”.

Con más de 200 participantes activos, los representantes de Frederick y OSHA no pudieron responder todas las preguntas e inquietudes planteadas durante el Ayuntamiento. El equipo nacional de COSH recopiló las preguntas sin respuesta del chat en línea adjunto, y los funcionarios de la agencia acordaron proporcionar respuestas en un futuro cercano.

Cuando la sesión llegó a su fin, Jessica Martínez, co-directora ejecutiva de COSH Nacional, resumió los compromisos de OSHA, que incluyen:

  • Colaboración continua con COSH Nacional para aumentar y mejorar las comunicaciones.
  • Dar seguimiento a los problemas con los planes de OSHA administrados por el estado para garantizar, según lo exige la ley, que sean al menos tan efectivos como los programas federales.
  • Aumentar el personal para investigar las quejas de los denunciantes y resolver los casos de manera oportuna.
  • Fortalecer los Memorandos de Entendimiento (MOU) con otras agencias federales, incluido el Departamento de Seguridad Nacional y el Servicio de Inspección de Seguridad Alimentaria con el Departamento de Agricultura.
  • Desarrollar prácticas consistentes para tratar con familias cuyos seres queridos han sufrido enfermedades, lesiones y muertes en el lugar de trabajo.
    Progreso en un nuevo estándar de estrés por calor y monitoreo del recién lanzado estándar temporal de emergencia COVID-19 para los trabajadores de la salud.

“Este es el primero de muchos diálogos”, dijo Martínez, “con el doble objetivo de comprender los valores y prioridades de OSHA bajo el liderazgo actual, y presentar las preocupaciones y prioridades de los trabajadores”.
Nota: Puedes escuchar la grabación de Zoom del Ayuntamiento del 23/6 en inglés aquí o en Español aquí.